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人类世,一个看待世界的新视角

2019年10月24日,意大利博洛尼亚,“人类世”摄影展在MAST博物馆举行

2000年2月,在墨西哥的库埃纳瓦卡举行了一场地质学领域的报告会,科学家们围绕着全新世这一地质年代展开讨论。在会议正常进行时,因发现臭氧层空洞而获得诺贝尔化学奖的荷兰大气化学家保罗·克鲁岑突然打断了所有人,说道:“别再讨论全新世了,我们现在正处于人类世!”

世,是一个地质学概念。根据地质学家的划分,地质年代一共被分为6个时间单位,由大到小依次是宙、代、纪、世、期、时。以正式确定的地质年代划分论,当下的人类正处于显生宙新生代第四纪下的全新世,这是大约从1.17万年前地球最后一个冰河期结束后开始的一个温暖湿润、气候稳定的地质时期。

正是得益于全新世温和的气候环境,人类才能一步步发展壮大至今,成为地球上最强势的物种。刀耕火种、围湖造田、开山填海,隨着人类攫取自然、改造自然的能力愈发强大,维持了一万多年稳定的全新世的地球生态,因人类活动发生了剧烈的变化,这便是克鲁岑提出人类世的缘由所在。

2002年,克鲁岑在《自然》杂志发表了一篇题为《人类地质学》的文章,系统阐明了人类世的概念。他认为,自蒸汽机发明以来,人类活动对自然界的影响与日俱增,并对土壤、山川、大气、物种等地球生态造成了全球尺度的重要影响。据此,地球已进入一个由人类主导的新地质年代—人类世。

此后20年间,围绕人类世的讨论越来越多,并逐渐超出地球科学的范畴,进入哲学、历史学、经济学、社会学等人文社科领域,成为探讨人与自然关系的前沿概念。

虽然现在我们时不时还能听到来自专业人士的“末日预警”,但对普通人来说,气候问题终究是过于宏大且不可捉摸,因而不可避免地以一种远景式的模样存在于我们的生活之中。

然而,高温、雨涝、雾霾等极端气候的频繁发生,使普通人终于对环境与生态问题有了切身感受:人类活动正令地球变得“暴躁”,处理环境与生态问题迫在眉睫。但是,困惑也接踵而至,如果说人类是这一切的始作俑者,过去,我们是怎样改变了地球的面貌?未来,我们怎么才能在自身存续的基础上,让地球重新“冷静”下来?

人类世,或许能为我们看待人类历史、理解人与地球的关系,提供一个全新且重要的视角。

人对环境的影响加速

几乎可以确定,人类文明每步入一个新的历史阶段,都伴随着对地球环境的深刻改变,积累至今日,形成了当下的地球生态格局。

冰芯记录显示,自8000多年前人类开始农耕以来,间冰期的温室气体浓度发生了明显异常。如果沿着正常的演化轨迹推算,大气中二氧化碳的浓度应该已经越过峰值,并逐渐下滑,但在农耕活动的影响下,地球二氧化碳和甲烷的浓度却不降反升。

地理大发现之后,地球的各个大陆首次被串联起来,全球化下的人类航海与贸易活动,促成了动植物史无前例的跨大陆迁徙,并产生了竞争、融合,使得物种分布变得均匀,深刻改变了地球动植物的自然演化过程。

化石燃料的发现及使用,极大地提升了碳循环的速度,造成温室效应与全球气候变暖,大陆热膨胀、冰川融化、海平面上升等现象相继出现。球型碳粒子随着废气飘散至全世界,并在地层中沉淀下来。

1945年以后,包括联合国、布雷顿森林体系、关税贸易总协定在内的全球新秩序,促成了更紧密的全球联系,再加上人类在药物、农业、生存环境、能源攫取效率等方面的进步,使得人均寿命大幅增加,人口规模激增。从生态维度看,这意味着越来越多的大气氮分子被转化为肥料,用来种植更多的作物,养育更多的人口。

若将人类世定义于核武试爆,人类就会变成一则由精英推动科技的故事,而且足以威胁整座星球存亡与否。

也就是从这一时期开始,全球能量消耗开始陡然增加,人类对地球施加的影响开始全面深化。二氧化碳浓度、甲烷浓度、平流层臭氧流失量、地表温度、海洋酸化程度、沿岸海水的氮气增加量,都有了明显提升。

更多的人,更多的需求,更多的能耗,对地球生态更多的改变,人类文明以这样的递增模式,加速改变着地球生态。

尽管人类所生产的物质资料也许只能在地球上留存上千年,但是人类对大气变化造成的影响可能持续20万年之久,而人类对生物演化造成的影响,则是永久性的。

定义人类世

在克鲁岑提出人类世的概念之后,相关讨论逐渐升温,围绕着人类世展开的论证分析成果越来越丰硕。学者们对人类世是否到来已不再存疑,并开始呼吁使用“人类世”取代“全新世”,来定义我们所处的地质年代。

2008年,伦敦地质学会地层委员会的21名成员,联名在《GSA Today》上发表论文,认为人类活动已经深刻影响了大气、海洋、生物等多个圈层,并在地层中留下了显著的标记物,这些标记物可以作为人类世存在的地质学证据。

2009年,国际地层委员会下属的第四纪地层分委会成立了“人类世工作小组”,着手进行人类世的认定工作,考察其是否满足作为一个新的地质时代的条件。

此时,学者们争论的焦点,转向了人类世起于何时这一问题上。

一般来说,地质年代的划分要根据地球状态的变化来决定,这些变化反映在化石、岩石等地质沉积物中。要定义人类世,首先要确定人类对地球环境的影响程度;其次,要确定人类对地球环境的影响已经反映在地质沉积物中;最后,要找到能够确定和识别两个地质年代之间的界限标志,也就是全球界线层型剖面和点位,俗称“金钉子”。

为此,有学者将人类世的开始时间,定于8000多年前农业刚开始发展的时候,刀耕火种使得大气二氧化碳及甲烷浓度开始显著升高,并引发了后续的一系列生态变迁;还有学者把地理大发现作为节点,以凸显全球化给地球生态造成的广泛影响;克鲁岑则将蒸汽机的发明作为节点,以彰显工业革命带来的生产力显著提升对地球生态造成的深刻改变;还有一种观点将1945年以来的“大加速”时代作为起始点,从这一时点开始,人类对生态环境施加的影响呈倍速上升的趋势。

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