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除了天花,人类还没有消灭任何一种病毒

从中世纪肆虐欧洲的黑死病,到造成上亿人死亡的西班牙大流感,从科学与医学的角度来看,人类的生存发展史,就是一次次与各种病毒搏斗的历史。但遗憾的是,尽管人类每一次都幸运地从病毒的魔爪之下逃脱并繁衍至今,但几乎从来没有真正地彻底战胜过病毒,将病毒置于死地。

事实上,人类与绝大部分病毒是一种共生的关系。生物学家饶毅最近就撰文指出,病毒的出现远远早于人类。人类懂得的病毒不多,但病毒早就“见识过”多种动物。在没有人类之前,病毒就见过、“对付过”多种动物。现存病毒与人类共存有多种关系,包括致病,也包括互利互惠,还有很多井水不犯河水。人类基因组有很多病毒来源的序列,它们不仅有可能致病,也可能是动物/人类进化的基础之一。

病毒属于微生物的一个种类。如今,人们已经从科学上认知的病毒有5000种以上,但只有160多种可以致人患病。即便在所有已被人类认知的病毒里,绝大部分也是与人类和平共处的。

绝大多数病毒与人类和平共处

在人类基因组计划完成后,各国研究人员启动了人体微生物组计划。当时发现,人体内微生物细胞的数量是人体内细胞数量的10倍,人体内数以万亿的微生物大部分是细菌,也存在病毒与其他微生物。最新研究发现,人体内的大部分微生物还是病毒。

从一出生开始,婴儿肠道中就存在多种病毒,提示病毒可能来自母亲,通过分娩和哺乳,病毒进入婴儿体内。随着婴儿长大到数周或数月,其中一些病毒的数量会下降。其他一些来自空气、水、食物和其他人的病毒,也会进入婴儿身体。当人发育长大后,病毒进入人体的细胞数量更多,种类更多元化,而且即便一些病毒可致人患病,也会在人体内持续潜伏多年,与人相安无事。与婴儿相比,成年人体内的病毒相对稳定。随着年龄增长,指环病毒科病毒几乎在每个人的体内都存在,这与细菌在人体内的存在情况类似。

美国研究人员发现,每个人体内都生活着约380万亿个病毒,其数量是细菌的10倍。病毒广泛地存在于皮肤、呼吸道、血液、尿液、关节液、母乳和脑脊液中。过去,人们认为人的中枢神经系统是无菌无病毒环境,但事实上,中枢神经系统在某种程度上也被多种病毒群体占领。比如,一些病毒(尤其是疱疹病毒)可以潜入脑脊液。

日本东京大学的研究团队曾对死于意外事故等的547名健康者进行检测,发现健康人全身至少携带39种病毒。肺部和肝脏等27个主要部位都有病毒存在。

病毒寄生于人体,首要目的是生存,且在不影响人的存在和不损害人的健康的前提下生存。因为,如果人体出现了问题,病毒的生存也会难以为继。除了致病作用,病毒在人体内的作用还有几种,一种是拮抗作用,即病毒和菌群在生物体的特定部位生长后,对其他的病毒和菌群有生物拮抗的作用;另一种是营养作用,病毒的存在影响着生物体的物质代谢与转化;最后是免疫作用,病毒的抗原刺激可使宿主产生免疫,从而减少其对人体的危害。

因此,病毒和微生物与人共生的结果是,影响自身免疫疾病的患病风险,甚至还会影响人体对一些疾病,如癌症治疗药物的效果。

更重要的是,大量生活在人体内的病毒并不会攻击人体细胞。相反,它们会攻击人体微生物群落中一些细菌,这些病毒又被称为噬菌体,是在维护人的正常生理功能并保护人的健康。病毒(噬菌体)会潜伏在细菌体内,利用细菌的细胞器进行自我复制,而且经常从细菌体内逸出,去感染更多细菌,并在这一过程中杀死宿主细菌。

2019年年底,美国宾夕法尼亚大学的研究人员在呼吸道中发现了一类全新的圆形病毒科病毒,共包含19种病毒毒株,其中少数与牙周病或肺部疾病有关,但有一些病毒还可以帮助人体对抗呼吸系统疾病。

2019年,芬兰的一个研究小组发现,粘附在猪和虹鳟鱼黏液上的噬菌体(病毒)能存活7天,在此期间,病毒能帮助这些动物抵御一类感染它們的细菌。由此,研究人员推论,如果人们吃了被沙门氏菌污染的食物,沙门氏菌经过胃时,胃膜表面上的噬菌体(病毒)会攻击沙门氏菌,并在后者导致人患上消化道疾病之前杀死它们。这也是为何一些人吃了沙门氏菌污染的食物后并不出现肠道症状的原因之一,噬菌体事实上是人体免疫系统的一个组成部分。

消灭一种病毒有多难

当然,有一些病毒会致人患病,严重者还会造成死亡,尤其是高致病性病毒,如埃博拉,造成的病死率可高达50%~90%。在面对这种病毒时,人与病毒的关系确实是“不是你死,就是我活”。幸好,这样致命的病毒只是极少数,除了埃博拉,还有拉沙和马丘波病毒等。

迄今科学认知到的能引发人患病的160多种病毒中,大部分能引发人的从轻症到重症的疾病,如流感病毒、肝炎病毒、HIV病毒等。虽然人类无法完全消灭这些病毒,但可以通过疫苗与药物的手段将它们对人的伤害降到最低。例如,流感在好几个时代以来对人造成巨大伤害,数以亿计的人因患流感而死亡,仅1918年的世界大流感就造成5000万至1亿人死亡。但人类通过疫苗、药物和社会隔离手段,在今天大幅降低了流感的病死率,约为0.1%。

科学层面的一个基本事实和规律是,绝大部分病毒都不可能被人消灭。迄今,人类唯一消灭了的病毒是天花病毒,也一并灭绝了天花这种传染病。

天花的根除依靠的是疫苗预防,从人痘苗到牛痘苗再到痘苗,并实现了几乎全员接种。天花疫苗的保护率非常高,一生中不需要再次接种。而且,天花是一种非常稳定的病毒,从未发生病毒变异导致疫苗失效。此外,天花病毒只感染人类,后者是天花病毒在自然界的唯一宿主。由于自然界中没有发现其他动物能够感染天花,因此,天花在人类中一旦被根除,就意味着天花病毒在自然界无藏身之处,不会因为有其他动物携带天花病毒而再次感染人类。

但问题是,这个世界上的大部分病毒既寄生于人体,也寄生于其他动物。即使病毒在人群中被消灭了,它们还会生存于其他动物身上,择机来感染人类。这也是只有天花病毒被人类消灭的原因。因此,不管人类的主观意愿想不想与病毒共存,在客观结果上,人与大部分病毒只能是共存的局面。当然,对于那些致命的病毒,人类需要采取各种医疗或非医疗的手段来限制它们,将其对人造成的危险和危害降到最低。

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